We are in Siberia. Young Feminists are everywhere!

My name is Saadat, and I am a Program Associate at FRIDA. Today I would like to share a story about a fascinating young feminist collective from Eastern Siberia in Russia. This learning visit was a long-awaited opportunity for me. As a Central Asian feminist, I was eager to build solidarity across borders with my feminist sisters in North Asia, and FRIDA’s contribution in facilitating such connections between underrepresented feminist groups and experiences from different regions is invaluable.

I Am Freedom is a feminist collective from Ulan – Ude, the capital of Buryat Republic with the goal of uniting young feminist women to provide mutual support through digital activism. It is FRIDA’s only grantee partner from North Asia and is located in one of the most remote areas of Russian FederationBuryat Republic is a federal subject of Russia, located in Siberia, that forms a major part of North Asia. To give you an idea, this is where I went. Did you know, that to simply get to Ulan-Ude is a long and difficult journey, involving an airplane ride and a 6-hour bus ride around Lake Baikal? Nevertheless, I was eager to build solidarity across borders with my feminist sisters in North Asia. 

Beyond their geography, this group interested me due to the historic and cultural background shared by my people, the Kyrgyz, and the Buryat (e.g. nomadic heritage, Russian colonization, marginalized indigenous Asian population). I wanted to learn what similarities exist in feminist movement building processes happening in both regions and how we we can better exchange our experiences and support each other despite the border that separates  us. Due to its limited decision-making power and geographical remoteness as a region, North Asia is often underrepresented in larger social justice movements. We had a discussion on how the opportunities and resources available to European Russia are simply not accessible to this part of Russia. This is further exacerbated by the “foreign agent” law, which prevents what little funding opportunities would be available to a remote region like Buryatia.

At the time of my visit, one of the biggest issues facing grassroots feminist organizing in Buryatia was the rise of the anti-abortion and anti-reproductive choice movement. I am Freedom began their feminist activism as a response to this and the patriarchal interpretation of the traditional role of young women in Buryat community. The image of “traditional women” both in Buryat and Kyrgyz society is often used by traditional and religious fundamentalists to portray women as subordinate and subjugate women’s right to free choice. This overwhelming focus preserving an ethnic identity does not necessarily emancipate women to make their own choices.

I took this photo few weeks after I visited the group. It is a notebook made in Buryatia by a local female artist (@sayakababayaka on Instagram) about the city of Ulan – Ude.

The young women of I Am Freedom met each other in one of the public city spaces, where they had a couple of  counscisioness raising discussions and began self-organizing. The activists use social media as their main tool for awareness raising, mobilization and female solidarity building among young women in Ulan-Ude.  The members of I Am Freedom have now become  fierce feminist advocates and opinion makers in Ulan-Ude. Before they came onto the scene, feminism was all but invisible in the city. Their online activism encouraged many young women to stand up for themselves and fight for respect. Increased feminist public discourse also opened up conversations on the issues of violence against women and sexual and reproductive rights that are considered taboo topics in Buryat culture. Some of the group members shared with me that feminism greatly impacted their own personal life and empowered them to make their own choices and live free from violence.

In 2017, the group used billboards using pop culture artists to convey the message of embracing feminist politics

Due to constant attacks from anti-rights and hate groups, safety and security is considered a top priority for most feminist groups we support, and this group is no exception. During my visit, we discussed their safety and security practices as well as horizontal decision making. As any marginalized and underrepresented group, this group’s members had already been practicing their own security routines to keep each other safe, and we planned what could be done to enhance their capacity and take back the meaning of word “security” and make it our own. While having these discussions, I learned that I Am Freedom members are very supportive of each other and driven by a sense of community care. For me this is one of the most important aspects of a feminist understanding of safety and resilience. I am convinced that on-the-ground community support is the most valuable capacity that any grassroots groups could have.

In general, I love how they bring feminism wherever they go – libraries, museums, business projects, media interviews, etc. Working with them over the course of two days, I saw that their main strength is their collective spirit and commitment to the cause. Moreover, they bring their own unique experiences to their activist work which makes it compelling for their audience. FRIDA’s contribution in supporting small emerging local groups like I Am Freedom is a significant action in the cause of strengthening the global feminist movement. When young feminists connect or meet each other in-person, they realize they are not alone. Fem sisters are everywhere, and we won’t stop until we build the world that we are safe and happy to be in!


Меня зовут Саадат и я являюсь программной ассистенткой в Молодежном Феминистском Фонде ФРИДА (FRIDA). Сегодня я бы хотела рассказать о классном феминистском коллективе из Восточной Сибири, в России. Я с нетерпением ждала этого долгожданного визита! Как феминистка из Центральной Азии, я очень хотела построить солидарность с моими феминистскими сестрами из Северной Азии несмотря на разделяющие нас границы. Это один из примеров того как ФРИДА (FRIDA) оказала неоценимую поддержку и вклад в построении отношений между малопредставленными феминистскими группами и малоосвещаемом феминистском опыте из различных, отдаленных регионов.

Я Свобода – это феминистский коллектив из Улан – Уде, столицы Республики Бурятия. Целью коллектива является объединение девушек, поддерживающих идеи феминизма, продвижение мнения и поддержки друг друга посредством онлайн активизма. Эта группа является единственной грантополучательницей из Северной Азии и находится в одном из самых отдаленных уголков Российской Федерации. Бурятская Республика является федеральным субъектом Российской Федерации и находится в Сибири, которая формирует большую часть Северной Азии. Для того чтобы вы могли себе представить куда я поехала, взгляните на карту. А знали ли вы что, для поездки до Улан – Уде из Бишкека потребуется долгий путь на самолете и 6 часовая езда на маршрутке вокруг озера Байкал? Тем не менее далекое расстояние никаким образом не остановливало мое желание построить солидарность с феминистскими сестрами из Северной Азии.

Помимо географического интереса, данный регион и в частности группа интересовала меня историческим и культурным наследием которые разделяют наши народы – кыргызстанки_цы и бурятки_ы (к примеру, кочевое наследие, российская колонизация, малопредставленное коренное азиатское население). Во время этой поездки я хотела узнать побольше о том какие у нас есть схожие (и возможно разные) черты развития феминистского движения существующие в обоих наших регионах и каким образом мы можем чаще обмениваться опытом и поддерживать подруга подругу несмотря на то, что нас разделяют границы. Из-за ограниченной власти в процессах принятия решений и географической отдаленности как регион, Северная Азия часто малопредставленна также в движениях за социальную справедливость. В наших беседах с группой, мы обсуждали, что ресурсы и возможности доступные европейской части России просто не доходят до данной части России. Данная ситуация еще также ухудшилась из – за закона об “иностранных агентах”, который предотвращает доступ к более широкой поддержке и без того отдаленную Бурятию и оставляет еще меньше доступа к дополнительным возможностям.

Во время моего визита, одним из самых обсуждаемых вопросов для местного феминистского движения являлась инициатива против абортов и против свободного репродуктивного выбора женщин: выбора женщин решать за свое здоровье и тело. Я – Свобода начали свой активизм в ответ на подобные инициативы и в ответ на общее патриархальное интерпретирование традиционной роли молодой женщины в Бурятском обществе. Имидж “традиционной женщины” как и в Бурятском так и в Кыргызстанском обществе часто используется традиционалистами и религиозными фундаменталистами для того чтобы продвигать патриархальное видение того, что женщины являются второстепенными (ниже в иерархии) и лишают права на собственный выбор и голос. Доминирующий дискурс о защите и сохранении национальной идентичности, в особенности патриархальной интерпретации, не всегда способствует женскому освобождению и праву принимать собственное решение.

Я сфотографировала этот дневник несколько недель после визита к группе. Это дневник сделан Бурятской художницей (@sayakababayaka профиль на Instagram) о городе Улан – Уде.

Активистки коллектива Я – Свобода встретились в одном из общественных пространств, где они дискутировали в формате групп роста самосознания и данные дискуссии способствовали самоорганизации девушек. Активистки используют социальные медиа как главное средство для осведомления общества, мобилизации и построения женской солидарности среди девушек Улан – Уде. Участницы коллектива сейчас являются сильными феминистскими активистками и лицами формирующими общественное мнение в Улан – Уде. До существования коллектива, в городе о феминизме не знали ничего. Онлайн активизм группы мотивировал многих девушек начать бороться за свои права, повысил самоуверенность и требования уважения к своему мнению и решениям. Благодаря общественному дискурсу, где чаще всего стал преобладать феминизм, начали обсуждаться умалчиваемые вопросы насилия в отношении женщин и сексуальных и репродуктивных прав, которые обычно рассматривались как табуированные темы в бурятской культуре. Некоторые участницы коллектива также поделились, что феминизм очень сильно повлиял на их собственную жизнь, в особенности способствовал повышению уверенности в принятии собственных решений и отказа от насильственных отношений.

Где то в 2015-2017 гг., коллектив использовал билборды на которых были изображены известные люди которые хотели донести главный посыл разнообразной феминистской политики.

Из – за постоянных нападений со стороны ненавистнических групп использующих насилие, безопасность является одним из наивысших приоритетов для большинства нами поддерживаемых феминистских групп и тема безопасности для данного коллектива не является исключением. Во время моего визита, мы обсуждали какие подходы коллектив уже использует в своей активистской работе и также их подход к горизонтальному принятию решений. Как и в опыте многих исключенных и мало представленных групп, участницы данной группы уже имели опыт использования своих собственных правил безопасности и мы обсуждали, что нужно еще чтобы усилить этот подход и вернуть себе понятие “безопасности” с феминистской точки зрения. Во время данных обсуждений, я увидела как участницы команды очень поддерживают подруга подругу и основывают свою работу на принципе взаимной поддержки. Для меня это было одним из важных аспектов феминистского понятия безопасности и устойчивости. Я уверена, что наличие поддержки сообщества на местах является чуть ли не одним из самых важных аспектов “мощного фундамента” который помогает любой низовой инициативе оставаться устойчивыми.

Я обожаю, что активистки коллектива приносят с собой феминизм везде где они бывают – в библиотеки, музеи, бизнес проекты, интервью и т.д. Будучи вместе с группой в течении двух дней, я увидела что их сильной стороной является их коллективный дух и приверженность к продвижению феминизма. Более того, они привносят свой личный опыт в свою активистскую работу, что вызывает симпатию у их аудитории. Вклад ФРИДА (FRIDA) в поддержке небольших, начинающих местных коллективов подобные как Я – Свобода является значительным действием в поддержке и развитии глобального феминистского движения. Когда молодые феминистки знакомятся и встречаются физически, мы осознаем что мы не одни. Фем сестры везде и мы не остановимся пока мы не добьемся мира, где все могут быть счастливыми и жить в безопасности!