ISRHRA is addressing the dire state of LGBT rights in Nigeria

This article was originally published on Women’s Media Center’s The FBomb, as part of the Young Feminist Media Fellowship between FRIDA and The Fbomb. This article is written by Ariana Smit, one of the four fellows who was selected as part of the fellowship. A pilot project launched in 2018, it is an attempt to counter dominant narratives that provide little to no space to achievements and accomplishments of young feminist organizers, this fellowship seeks to give an opportunity to young feminist storytellers to themselves tell the story of young feminist trends around them.

“No matter how we shy away from it in Nigeria, LGBT persons are real.”

This is what Owen, a counselor and facilitator for the Initiative for Sexual Reproductive Health and Rights Awareness (ISRHRA), a Nigerian LGBT organization first formed in 2015, recently told The FBomb. His claim that the nation is in denial about the very existence of LGBT people is surprising only in that Nigeria has instituted laws that criminalize and persecute LGBT people, suggesting that the government does believe they exist — and wants to make it impossible for them to live safely and equally in society.

The legacy of LGBT discrimination in Nigeria is long but has become particularly invective in recent years. Consensual same-sex relationships had already been criminalized, but in 2014, President Goodluck Jonathan signed into law the Same Sex Marriage Prohibition Act, which enforced a 14-year prison sentence for gay marriage and a 10-year prison sentence for “membership or encouragement of gay clubs, societies and organisations.”  Human Rights Watch states that the new law “officially authorizes abuses against LGBT people, effectively making a bad situation worse.” The law, which not only enforces prison sentences but also legitimizes vigilante and state violence against LGBT people, was spurred on by many cultural and religious beliefs of anti-gay sentiments. This law may have validated and motivated blatant acts of LGBT discrimination. In 2017, for example, police arrested 70 men at an openly gay party in Lagos, with the aim of extorting money from those arrested. In 2018, according to The Initiative for Equal Rights (TIERs), a recorded total of 286 LGBT people were violated in ways ranging from blackmail and extortion to sexual violence, arbitrary detention, and violations of due process rights. Mob violence has also become a threat to LGBT people, with groups dragging people from their homes and “cleansing” villages of homosexuality.

Picture credit: ISRHRA

This culture of discrimination is so strong that even progressive leaders in the nation are not immune. Take, for example, the recent backlash aimed at Oby Ezekwesili in response to comments she made at an event about social justice in Nigeria. Ezekwesili, a nominee for the 2018 Nobel Peace Prize and now a candidate for president in the 2019 election, stated that she “absolutely believe[s] in the fact that everyone is entitled to equal opportunity.” Both citizens and politicians interpreted this comment as an endorsement for LGBT rights. Ezekwesili eventually rescinded her remark by emphasizing her religious beliefs, apparently out of the belief that blatantly supporting LGBT Nigerians would leave her politically defunct — such is the state of LGBT rights in Nigeria.

This lack of respect for Nigerian LGBT people, and that population’s inability to access their rights, is why ISRHRA has become a fundamental component in so many LGBT individuals’ support systems. The organization’s mission is “to contribute to the national and regional efforts to promote the human rights of sexual minorities, and to combine regional and national organization together to strengthen their voice.” ISRHRA does this by providing vital psychosocial support and counseling for Nigerian LGBT people after they have faced discrimination in their communities, offering them a safe space to heal, and then helping them reintegrate into society.

Many people who seek help from ISRHRA do so when their sexuality is publicly found out and they are subsequently thrown out of their homes by their families, legally evicted by landlords, excommunicated from their communities, and/or facing extreme violence. The organization provides these at-risk individuals a safe house for a maximum of three months. During this time, residents go through a process of “capacity building,” where they are equipped with various skills to help them get back on their feet again. For example, a typical training session involves local entrepreneurs teaching residents about different business opportunities they can pursue or how to use a computer — even going so far as to impart web design skills. Upon returning to their families after their three months at the ISRHRA safe house, many former residents have reported that the new skills they learned gave them financial stability. They say this stability, in turn, makes them more accepted in their communities because it contradicts the common belief that people of an LGBT identity cannot amount to anything. Owen concurs that financial independence significantly benefits people after they have experienced forms of discrimination like being kicked out of their homes or being fired from their jobs.

Another form of capacity building that ISRHRA facilitates is teaching LGBT people about their rights. Specifically, ISRHRA has found that few Nigerians are aware that anti-LGBT laws, such as the Same Sex Marriage Prohibition Act, actually contradict the Nigerian constitution, which clearly states that “the state social order is founded on ideals of freedom, equality, and justice” and that “every citizen shall have equality of rights, obligations, and opportunities before the law.” ISRHRA also partners with other Nigerian organizations that provide legal support for LGBT people who come into conflict with the government. By doing this, ISRHRA makes sure that every LGBT person who walks through their doors is met with as much assistance as they can provide.

ISRHRA’s capacity-building strategy is meant not only to help LGBT people resurface after experiencing discrimination but also to help them teach their communities about LGBT rights. ISRHRA coordinates advocacy visits in partnership with allied organizations that focus on human rights in rural communities. These visits teach community members about LGBT people’s lived experiences and question religious and traditional institutions that are responsible for spreading wrong beliefs about being LGBT. For example, it is a common belief in some communities that people can be “cured” of their homosexuality through deliverance — in other words, that praying to God may “cast out” a person’s homosexuality. Dispelling myths like these not only helps shift common perceptions about how LGBT people should be treated but also allows LGBT people to feel more comfortable seeking help locally. This creates a necessary circle of advocacy, in which ISRHRA makes it possible for people in Nigeria to take charge of their own thoughts and opinions about LGBT rights.

ISRHRA is constantly looking for new ways to grow awareness about LGBT rights. Currently, they are developing the Football Project, which focuses on bringing LGBT people and the community together through sport, something Owen asserts is a means of teaching and therapy for LGBT individuals in an LGBT-hostile society. So far, the Football Project has conducted a few competitions and has seen incredible results. As Owen states, “Sports is a game of love,” as it unites people across different identities, and ISRHRA’s goal with this is to bring together LGBT people and other members of the community.

Despite what many Nigerians believe, LGBT persons are real. Organizations like ISRHRA are working tirelessly to generate unique opportunities for them to get back on their feet again and create change in their communities. Of course, as valuable as this community work is, there’s still a long way to go before the Same Sex Marriage Prohibition Act is repealed and LGBT people are fully integrated into Nigerian society in meaningful and tangible ways. But ISRHRA is helping LGBT people take their first steps toward that reality.

By Ariana Smit


ISRHRA ADRESSE L’ÉTAT DEPLORABLE DES DROITS DES PERSONNES LGBT AU NIGÉRIA

Cet article fut publié à l’origine sur le Women’s Media Media Center, The FBomb (que l’anglais), dans le cadre du Programme de Bourse Media pour Jeune Féministes entre FRIDA et The Fbomb. Cet article a été écrit par Ariana Smit, l’une des quatre boursières sélectionnées dans le cadre du programme. Ce projet pilote a été lancé en 2018, dans le but de contrer les discours dominants qui n’accordent que très peu ou pas d’espace aux réalisations des jeunes organisatrices féministes. L’objectif de cette bourse est de donner l’opportunité aux jeunes romancières féministes de raconter elles-mêmes les histoires des mouvements des jeunes féministes qui les entourent.

«Peu importe la façon dont nous essayons de les ignorer au Nigéria, les personnes LGBT sont réelles.»

C’est ce qu’Owen, conseiller et facilitateur de l’Initiative pour la sensibilisation aux droits sexuels et reproductifs (ISRHRA/ Initiative for Sexual Reproductive Health and Rights Awareness (ISRHRA), une organisation nigériane créée en 2015, a récemment déclaré à The FBomb. Son affirmation selon laquelle le pays nie l’existence même des personnes LGBT n’est surprenante que dans la mesure où le Nigéria a adopté des lois qui criminalisent et persécutent les personnes LGBT, suggérant que le gouvernement croit qu’elles existent – et veut les empêcher de vivre en toute sécurité et équitablement dans la société.

Au Nigéria, l’héritage de la discrimination LGBT est long, mais il est devenu particulièrement invectif ces dernières années. Les relations consensuelles entre personnes de même sexe avaient déjà été criminalisées, mais en 2014, le président Goodluck Jonathan a promulgué la loi sur l’interdiction du mariage entre personnes de même sexe, qui prévoyait 14 ans d’emprisonnement pour mariage gay et 10 ans d’emprisonnement pour «adhésion ou encouragement de clubs, sociétés ou organisations gays». Human Rights Watch déclare que la nouvelle loi «autorise officiellement les abus à l’encontre des personnes LGBT, ce qui empire effectivement une situation déjà mauvaise». La loi, qui non seulement impose des peines de prison, mais légitime également la surveillance et la violence de l’Etat contre les Personnes LGBT, a été aiguillonnée par de nombreuses croyances culturelles et religieuses de sentiments anti-gays. Cette loi peut avoir validé et motivé des actes flagrants de discrimination à l’égard des LGBT. En 2017, par exemple, la police a arrêté 70 hommes lors d’une soirée ouvertement gay à Lagos, dans le but d’extorquer de l’argent aux personnes arrêtées. En 2018, selon l’Initiative pour l’égalité des droits (TIER-The Initiative for Equal Rights), un total de 286 personnes LGBT enregistrées ont été violées, allant du chantage et de l’extorsion à la violence sexuelle, à la détention arbitraire et aux violations des droits de la procédure. La violence collective est également devenue une menace pour les personnes LGBT, avec des groupes qui traînent des personnes hors de chez elles et «nettoient» les villages de l’homosexualité.

Cette culture de la discrimination est si forte que même les dirigeants progressistes du pays ne sont pas à l’abri. Prenons, par exemple, la récente réaction hostile visant Oby Ezekwesili en réponse aux commentaires qu’elle a faits lors d’un événement sur la justice sociale au Nigéria. Ezekwesili, candidate au prix Nobel de la paix 2018 et désormais candidate à la présidence à l’élection de 2019, a déclaré qu’elle “croyait absolument que toute personne avait droit à l’égalité des chances”. Citoyens et hommes politiques ont interprété ce commentaire comme suit: une validation des droits des LGBT. Ezekwesili a finalement annulé sa remarque en soulignant ses convictions religieuses, apparemment partant de la conviction que le fait de soutenir de manière flagrante les LGBT nigérians l’affaiblirait politiquement – tel est l’état des droits des personnes LGBT au Nigéria.

C’est ce manque de respect pour les personnes LGBT nigérianes et leur incapacité à accéder à leurs droits qui explique pourquoi l’ISRHRA est devenue une composante fondamentale de tant de systèmes de soutien des personnes LGBT. La mission de l’organisation est «de contribuer aux efforts nationaux et régionaux de promotion des droits humains des minorités sexuelles et d’associer les organisations régionales et nationales pour renforcer leur voix». L’ISRHRA le fait en fournissant un soutien psychosocial vital et des conseils aux personnes LGBT nigérianes. après qu’elles aient été confrontées à la discrimination dans leurs communautés, leur offrant un espace de guérison sûr et les aidant ensuite à se réinsérer dans la société.

De nombreuses personnes qui demandent de l’aide à ISRHRA le font lorsque leur sexualité est révélée publiquement et qu’elles sont ensuite chassées de leur domicile par leurs familles, légalement expulsées par des propriétaires-bailleurs, exclues de leurs communautés et / ou confrontées à une violence extrême. L’organisation fournit à ces personnes à risque un hébergement pour un maximum de trois mois. Pendant ce temps, les résidents traversent un processus de «renforcement des capacités», où ils sont dotés de diverses compétences pour les aider à se remettre sur pied. Par exemple, une session de formation classique implique des entrepreneurs locaux qui enseignent aux résidents les différentes opportunités commerciales qu’ils peuvent exploiter ou comment utiliser un ordinateur, allant même jusqu’à inculquer des compétences en conception de sites Web. De retour dans leur famille après trois mois passés au refuge de l’ISRHRA, de nombreux anciens résidents ont déclaré que les nouvelles compétences acquises leur avaient procuré une stabilité financière. Ils disent que cette stabilité, leur permet de mieux s’intégrer dans leurs communautés parce que cela contredit la croyance commune selon laquelle les personnes ayant une identité LGBT ne peuvent rien valoir. Owen convient que l’indépendance financière profite considérablement aux personnes après qu’elles aient subi des formes de discrimination, telles que le renvoi de leur domicile ou le licenciement abusif de leur travail.

Une autre forme de renforcement des capacités facilitée par ISRHRA consiste à informer les personnes LGBT de leurs droits. Plus précisément, ISRHRA a constaté que peu de Nigérians savaient que des lois anti-LGBT, telles que la loi sur l’interdiction du mariage entre personnes de même sexe, étaient en contradiction avec la constitution nigériane, selon laquelle «l’ordre social de l’État est fondé sur des idéaux de liberté, d’égalité et de justice et que « chaque citoyen doit avoir égalité des droits, des obligations et des chances devant la loi ». L’ISRHRA est également partenaire d’autres organisations nigérianes qui fournissent un soutien juridique aux personnes LGBT qui entrent en conflit avec le gouvernement. En faisant cela, ISRHRA s’assure que chaque personne LGBT qui franchit la porte de son foyer reçoit toute l’aide possible qu’ils peuvent fournir.

La stratégie de renforcement des capacités de l’ISRHRA vise non seulement à aider les personnes LGBT à refaire surface après avoir été victimes de discrimination, mais également à enseigner à leurs communautés les droits de ces personnes. L’ISRHRA coordonne des visites de plaidoyer en partenariat avec des organisations alliées qui se concentrent sur les droits de l’homme dans les communautés rurales. Ces visites informent les membres de la communauté sur les expériences vécues par les personnes LGBT et interrogent les institutions religieuses et traditionnelles responsables de la propagation de croyances erronées quant à leur appartenance à une communauté LGBT. Par exemple, dans certaines communautés, il est courant de croire qu’on peut «guérir» l’homosexualité par la délivrance, c’est-à-dire que prier Dieu peut «chasser» l’homosexualité d’une personne. Dissiper de tels mythes aide non seulement à changer les perceptions communes sur la façon dont les personnes LGBT devraient être traitées, mais permet également aux personnes LGBT de se sentir plus confidentes pour chercher de l’aide sur place. Cela crée un cercle nécessaire de plaidoyer, dans lequel ISRHRA permet aux Nigérians de prendre en charge leurs propres pensées et opinions au sujet des droits des LGBT.

ISRHRA est constamment à la recherche de nouveaux moyens de faire mieux connaître les droits des personnes LGBT. Actuellement, ils développent le projet Football, qui vise à rassembler les personnes LGBT et la communauté par le sport, ce que Owen affirme être un moyen d’enseignement et de thérapie pour les personnes LGBT dans une société hostile aux LGBT. Jusqu’à présent, le projet Football a organisé quelques compétitions et obtenu des résultats incroyables. Comme le dit Owen, «le sport est un jeu d’amour», car il réunit des personnes de différentes identités. L’ISRHRA a pour objectif de rassembler les personnes LGBT et les autres membres de la communauté.

Malgré ce que pensent beaucoup de Nigérians, les personnes LGBT sont réelles. Des organisations comme ISRHRA travaillent sans relâche pour leur créer des occasions uniques de se remettre sur pied et de créer un changement dans leurs communautés. Bien sûr, aussi utile que soit ce travail communautaire, il reste encore beaucoup de chemin à parcourir avant l’abrogation de la loi sur l’interdiction du mariage entre personnes de même sexe et l’intégration complète des personnes LGBT dans la société nigériane de manière significative et tangible. Mais ISRHRA aide les personnes LGBT à faire leurs premiers pas vers cette réalité.

Par Ariana Smit